Entrevista: América Latina liderará el emprendimiento femenino en el mundo

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UNESCO Montevideo interviewed Susana Garcia-Robles, a leading woman in the field of global entrepreneurship who also participated in the colloquium “Entrepreneurship Ecosystems of Latin America and the Caribbean”, within the cycle “Science in Motion”, promoted by CILAC. In this note, she relates where the regional challenges of the entrepreneurial world, crossed by the pandemic, are centered.

Susana Garcia-Robles, current venture partner of Capria Ventures, began to be linked with the entrepreneurial universe when that world still did not have the popularity it has reached today. Its merit was doubly significant because, in fact, it was linked from a strong gender commitment when the field was still dominated mostly by powerful men. In the 90s, Garcia-Robles promoted and strengthened the role of women in this activity and embarked on an outstanding professional career that today places her as one of the most substantive references in the environment.

Egresada de la Columbia University de Nueva York, García Robles co-fundó WeXchange, la primera plataforma de networking y concurso de presentación para mujeres emprendedoras de alto crecimiento en América Latina y el Caribe, desde 2012, y luego hizo lo mismo con WeInvest, una plataforma para mujeres inversionistas en la región.

Tiene más de 20 años de experiencia en inversiones de fondos semilla y capital de emprendedor en América Latina y el Caribe, construyendo, además, ecosistemas empresariales y trabajando en conjunto con gobiernos y junto al sector privado. Se convirtió, también, en uno de los principales pilares en el diseño de la estrategia FOMIN/BID Lab para la inversión de impacto de capital semilla y emprendedor en esta parte del mundo, hasta el punto de que ha sido apodada como “la madrina” del capital emprendedor en LAC.

En esta oportunidad, UNESCO Montevideo la entrevistó para saber cómo se encuentra la actividad en la región, qué impactos arrojó la pandemia y dónde se ubican los principales desafíos que América Latina y el Caribe debe visualizar para potenciar su desarrollo.

¿Puede definirse a América Latina y el Caribe como una región emprendedora?

Absolutamente, la garra emprendedora y la resiliencia se han comprobado más que nunca durante la pandemia. La región cuenta con emprendedores que vienen de todas partes, el obstáculo es la falta de acceso al financiamiento que dificulta que muchas startups ganen tracción y puedan escalar. Lo que en inglés se llama “entrepreneurial grit”, esa capacidad de reinventarse ante los obstáculos y salir “bien parado”, es algo que los emprendedores de la región conocen muy bien, por el número de crisis de todo tipo que hemos atravesado en nuestros países. Me atrevo a decir que es por eso que hay buenas historias aún con la pandemia, pasado el momento inicial del shock en abril.

Los emprendedores e inversores reaccionaron, se cerraron rondas importantes y se lograron salidas a múltiplos atractivos. A la vez, hay que reconocer que los ecosistemas están aún incipientes en la región y falta coordinación entre los diferentes actores que lo integran: gobierno, reguladores, academia, proveedores de servicios (abogados y auditores que entiendan de VC), emprendedores, vehículos financieros desde incubadoras a mercados de capitales, pasando por redes de ángeles, aceleradoras, company builders y fondos de capital semilla y emprendedor, entre otros.

¿Qué elementos o condiciones hacen falta para potenciar ese desarrollo?

Algunos países tienen ecosistemas más desarrollados, es el caso de Brasil, Argentina, Chile, Colombia, México, y otros transitan un incipiente pero prometedor desarrollo, es el caso de Barbados, Jamaica, Perú, Uruguay, Ecuador, Bolivia, Guatemala y Costa Rica. La entrada de aceleradoras y company builders ayudó mucho para que se democratice más el acceso al financiamiento, y también las mujeres entraron con más fuerza a emprender -muy necesaria esta integración de géneros para obtener mejores resultados financieros-.

Pero aún falta mucho:

  1. hay países que no tienen fondos de venture capital o capital emprendedor,
  2. las redes de ángeles no están muy activas, o si lo están invierten en pocas compañías,
  3. no hay bancos que otorguen lo que en inglés se llama “venture debt”: préstamos que sean para compañías jóvenes tecnológicas sin activos, que se pueden customizar para no imponer una carga exagerada en momentos de financiamiento temprano, y que ayuden a que el equipo emprendedor no se diluya muy temprano en el proceso de captación de fondos,
  4. las regulaciones de los diferentes países no son muy amigables para esta clase de activo e impositivamente faltan incentivos para los inversores individuales y redes de ángeles, y
  5. el gobierno debería ser un inversor más en algunos fondos, con programas como el de México, Colombia, y pronto Perú, en donde el rol de catalizador de la industria se operacionaliza invirtiendo junto con el sector privado, en fondos de VC y PE administrados por firmas profesionales del sector privado y donde el gobierno no tiene injerencia.

La falta de estos elementos hace una gran diferencia: recordemos que un emprendedor sin acceso al financiamiento es como una especie en extinción: no puede sobrevivir.

¿Eres optimista en relación a que podrá conseguir?

He visto el desarrollo de la región desde el año 1999. Antes llevaba más tiempo el crear conexiones y construir puentes, porque el mundo no estaba tan digitalizado ni globalizado en su enfoque de ecosistemas. Vengo observando desde ya hace varios años –siete u ocho- que hay mucho dinamismo en la región, ganas de invertir, no solo en ciudades o países individuales, sino de crecer la expansión hacia otros países de la región. Hay fondos de México, Chile, Argentina y Brasil que tienen una tesis regional, como la de la Alianza del Pacifico, o el Cono Sur, logrando así una fertilización cruzada de ecosistemas más desarrollados con ecosistemas más incipientes.

En Ecuador, Perú o Bolivia, por ejemplo, hay emprendimientos, pero casi no hay ningún fondo de VC. Pero si un fondo de otro país tiene a estos países como uno de sus países meta, el ecosistema se agiliza. El COVID aceleró la digitalización de la región y a pesar de la falta de contacto humano, estamos frente a más colaboradores que antes.

¿Se puede definir un perfil prototipo de emprendedor latino o ese espíritu es transversal a toda clase social y cultural?

El emprendedor latino, y casi me atrevo a decir que es el emprendedor en mercados emergentes, está familiarizado con la tecnología, es innovador, pero tiene una alta dosis de frustración: camina por las calles de la ciudad o comunidad en que nació o trabaja, quiere quedarse en donde esta y mejorarla, pero ve inmensos desafíos: gente sin acceso a financiamiento básico, educación, telemedicina, vivienda digna, saneamiento, energía … Y emprende para solucionar esos desafíos. Nadie mejor para proveer una solución a un desafío que aquel que lo sufre. Me animo a decir que ésta -más que imitar Silicon Valley o Israel- es la sala secreta del emprendimiento latinoamericano: altas dosis de innovación, uso de tecnología y frustración que se convierte en el motor de creación de estas empresas.

¿Cualquiera que quiera puede emprender?

Ojalá ese fuera el caso…Por lo dicho anteriormente, las condiciones aún no se dan de manera equitativa para todos los países, y dentro de los países, para todas las provincias, estados o departamentos, etc. Irónicamente a veces alguien de otro país descubre el talento emprendedor en un país que no cuenta con un ecosistema desarrollado y que no está apoyando a sus emprendedores locales. Hay algunos fondos en Centroamérica que pueden invertir por ejemplo en Ecuador, pero hay pocos en Ecuador impulsando la industria.

¿Qué rol juega la mujer en el mundo emprendedor latinoamericano?

Creo que he visto en los últimos ocho años un despertar del emprendimiento STEM femenino. Nunca me imaginé que el intra-emprendimiento que co-fundé con quien hoy es una emprendedora en fintech viviendo en Alemania, Monica Pina Alzugaray, mientras las dos estábamos en el Banco Interamericano de Desarrollo, WeXchange, se convertiría en el catalizador de muchas otras iniciativas locales alrededor de este tema. De 59 rondas de inversión que pasaron en el primer semestre 2020, 24 tienen equipos con mujeres, lo cual también indica un avance en la industria.

Cuando comenzamos había muy pocos fondos en la región con mujeres en sus equipos, aun menos con mujeres socias; la excepción era NXTP en ese momento. Hoy estamos viendo un gran interés de muchos gestores de fondos de incorporar mujeres en el liderazgo de la firma, o en el comité de inversiones: DILA, ALLVP, Jaguar Ventures, 500Startups Mexico, Adobe, Angel Ventures, Inversor Colombia, Magma, Cometa, Aurus Chile, Nazca Ventures, Maya Ventures, EWA Capital, Más Equity, VOX Capital, SP Ventures, la lista ha crecido exponencialmente!

La pandemia también mostró el poder del emprendimiento femenino en sectores como educación (Arukay, Lab4u, Mujeres en carrera); salud (UNIMA, Delee, Llamando al Doctor, Eolo-Pharma, Woom Fertility, SouSmile); fintech (Nubank, Kushki, Conekta, Afluenta, Akredito,IMIX, Creci); marketplaces, HR tech y proptech (MiVideoCV, Alquilando.com; Bricksave, Canasta Rosa, Go Trendier, LOFT, Solides), todas startups con equipos compuestos por hombres y mujeres.

¿Y en el mundo emprendedor global?

Creo que LATAM va a liderar más en los próximos años en este tema que Silicon Valley, por ejemplo…América Latina se posiciona como la región que liderará el emprendimiento femenino en el mundo.

¿De qué depende que una idea pueda convertirse en un proyecto exitoso y viable?

De que se forme un equipo de emprendedores que sea capaz de concretar la idea en una startup, que no se enamore de la solución que han pensado, pero sí del problema que hay que resolver, que tengan un entendimiento del mercado y sus competidores, y que no acepten inversores que les pidan mucha participación accionaria pero solo den dinero, sino que vayan por inversores que le den “smart capital”: ayuda en estrategias, abrir puertas, compartan mejores prácticas, además de la inversión monetaria.

¿En qué punto afecta la pandemia a todo el proceso emprendedor?

Las compañías más afectadas aparte del sector turístico, hotelero y de viajes, fueron aquellas que no habían incorporado tecnología en su modelo de negocios y aquellas que no pudieron pivotear y digitalizarse al comienzo de la pandemia. Las startups que habían cerrado rondas de inversión no se vieron tan afectadas porque se encontraron con runway de 12-18 meses. Otras vieron sus revenues bajar a cero en un mes, y si no tenían efectivo en su caja, su vida se acortó por muchos meses … la recuperación no fue pareja: aquí fue fundamental tener emprendedores ágiles y con visión. El gran parón se dio en abril y de a poco, los revenues se han recuperado y los fondos de capital emprendedor que tenían dinero empezaron a reactivarse, primero invirtiendo y apoyando a las buenas compañías ya en sus portafolios, y después mirando nuevas inversiones en equipos que ya conocían.

El levantar fondos ha tenido gran impacto en las startups y en fondos que estaban comenzando su proceso de fundraising, o que son gestores por primera vez, ya que los inversionistas tienen que minimizar los riesgos.

¿Son cambios reversibles o, esas modificaciones acabarán por instalar un nuevo esquema a la hora de emprender?

Creo que lo fundamental es que las compañías que no tengan tecnología en el core de sus modelos tendrán menos chances en el futuro, ya que la tecnología nos ha salvado no solo en el tema de negocios sino a nivel personal también. Las compañías enfocadas en los sectores “Nice to Have” también tendrán menos chances porque COVID nos ha enfocado en los sectores resilientes, los “Must Haves” como son los que dan acceso a servicios básicos indispensables en pandemia o no cobrarán aún más relevancia. También sabemos que aunque COVID en algún momento se volverá menos importante (cuando tengamos la vacuna, etc.), vendrán otras crisis, y en general, esto ha sido un llamado a volver a lo básico, con más moderación en gastos a todos los niveles, por ejemplo muchas compañías han decidido no volver a oficinas físicas, antes esto era impensable…

¿Qué rol juegan las empresas públicas en este proceso?

Tanto las empresas públicas como las privadas tienen que adaptarse a esta nueva manera de conducir negocios, y aliarse con las startups para innovar en sus modelos.

¿Y las privadas?

Estos tiempos son muy relevantes especialmente para las corporaciones y cómo podrían beneficiarse de trabajar con las startups, no solo invirtiendo en ellas sino agregándoles valor (conexiones, abrirles puertas, etc.) a la vez que aprenden de las startups cómo ser más innovadores.

Interview: “Latin America will lead female entrepreneurship in the world”

UNESCO Montevideo interviewed Susana Garcia-Robles, a leading woman in the field of global entrepreneurship who also participated in the colloquium “Entrepreneurship Ecosystems of Latin America and the Caribbean”, within the cycle “Science in Motion,” promoted by CILAC . In this note, she talks about  the regional challenges in the entrepreneurial world, deepened  by the pandemic.

Susana Garcia-Robles, current venture partner of Capria Ventures, began to be linked with the entrepreneurial universe when that world still did not have the popularity it has reached today. Her merit was doubly significant because of her  strong gender commitment when the field was still dominated mostly by powerful men. In the late 90s, Garcia-Robles began promoting and strengthening the role of women in this activity and embarked on an outstanding professional career that today places her as one of the most substantive references in the environment.

A graduate of Columbia University in New York, García Robles co-founded in 2012 WeXchange, the first networking platform and pitch competition for high-growth female STEMpreneurs in Latin America and the Caribbean. In December 2019 she co-founded WeInvest Latam, a platform for women investors in the region.

She has more than 20 years of experience investing in seed and VC funds in Latin America and the Caribbean, also building entrepreneurial ecosystems and working together with governments and the private sector. She also became one of the main architects  in the design of the MIF / IDB Lab strategy for  VC impact investment in this part of the world, to the point that shet has been dubbed “the godmother” of venture  capital in LAC.

On this occasion, UNESCO Montevideo interviewed her to find out how is the activity in the region, the effects of  the pandemic in the industry and where are the main challenges that Latin America and the Caribbean must face and solve  to continue the VC industry’s development.

Can Latin America and the Caribbean be defined as an entrepreneurial region?

Absolutely, entrepreneurial grit and resilience have been proven more than ever during the pandemic. The region has entrepreneurs who come from everywhere, the obstacle is the lack of access to financing that makes it difficult for many startups to gain traction and be able to scale. What in English is called  “entrepreneurial grit ”, that ability to reinvent ourselves in the face of obstacles and come out  “well off”, is something that entrepreneurs in the region know very well, due to the number of crises of all kinds that they have experienced in their countries. I dare say that is why there are good stories even during the pandemic, past the initial moment of shock in April.

Entrepreneurs and investors reacted, important rounds were closed and exits at attractive multiples were achieved. At the same time, it must be recognized that ecosystems are still incipient in the region and there is a lack of coordination between the different actors that comprise it: government, regulators, academia, service providers (lawyers and auditors who understand VC), entrepreneurs, financial vehicles from incubators to capital markets, through angel networks, accelerators, company builders and seed and venture  capital funds, among others.

What elements or conditions are lacking  to promote this development?

Some countries have more developed ecosystems, like Brazil, Argentina, Chile, Colombia, Mexico. Others are going through an incipient but promising development, like Barbados, Jamaica, Peru, Uruguay, Ecuador, Bolivia, Guatemala and Costa Rica . The entry of accelerators and company builders helped a lot to further democratize access to financing, and women also entered with more force to start venturing – this gender integration is very necessary to obtain better financial results.

But there is still a long way to go:

  1. there are countries that do not have venture capital funds or entrepreneurial capital,
  2. angel networks are not very active, or if they are, they invest in few companies,
  3. there are no banks that provide what in English is called “venture debt”: loans that are for young technology companies without assets, that can be customized so as not to impose an exaggerated burden in moments of early financing, and that help the entrepreneurial team to not be diluted too early in the fundraising process,
  4. the regulations of different countries are not very friendly to this asset class and there is a lack of tax incentives for individual investors and angel networks, and
  5. the government should be one more investor in some funds, with programs such as Mexico, Colombia, and soon Peru, where the role of catalyst of the industry is operationalized by investing together with the private sector, in VC and PE funds administered by professional firms in the private sector and where the government has no interference.

The lack of these elements makes a big difference: let us remember that an entrepreneur without access to financing is like an endangered species: he cannot survive.

Which are the main challenges that the region has to solve to consolidate its entrepreneurial side? what happened?

You have to show that in spite of the crises there are successful cases. According to the Data Industry report by the Latin American Private Capital Association/LAVCA, if we compare investments from H1 2019 versus 1H 2020 and we take out the Softbank factor, 1 H 2020 was the highest half-year total for VC deal value on record. During this past semester there was USD 1.2 BN invested in 170 transactions. Early-stage companies got USD 679 M through 82 deals, representing 56% of dollars invested in the semester.

Are you optimistic about what the region can achieve? In ten years, or before?

I have seen the region develop since 1999. Before it took longer to create connections and build bridges, because the world was not as digitized or globalized in its ecosystem approach. I have been observing for several years – seven or eight – that there is a lot of dynamism in the region, a desire to invest, not only in individual cities or countries, but also to expand the expansion to other countries in the region. There are funds from Mexico, Chile, Argentina and Brazil that have a regional investment thesis, focusing on countries from  the Pacific Alliance, or the Southern Cone, thus achieving a cross-fertilization of more developed ecosystems with more incipient ecosystems.

In Ecuador, Peru or Bolivia, for example, there are startups, but there are almost no VC funds. But if a fund from another country has these countries as one of its target countries, the ecosystem is streamlined. COVID accelerated the digitization of the region and despite the lack of human contact, we are  collaborating more than ever before.

Can a prototype profile of a Latin entrepreneur be defined or is this spirit transversal to all social and cultural classes?

The Latin American entrepreneur, and I dare almost say that this applies to all entrepreneurs in emerging markets, is familiar with technology,  innovative, but has a high dose of frustration: she/he walks through the streets of the city or community in which she/he was born or works, wants to stay there  and improve it, but sees immense challenges: people without access to basic financing, education, telemedicine, decent housing, sanitation, energy… And the entrepreneur ventures to solve those challenges. Nobody better to provide a solution to a challenge than the one who suffers it. I dare say that this – rather than imitating Silicon Valley or Israel – is the secret sauce of Latin American entrepreneurship: high doses of innovation, use of technology and frustration that becomes the engine of creation of these companies.

Can anyone start a venture?

I hope that was the case… From what has been said above, the conditions are not yet equitable for all countries, and within countries, for all provinces, states or departments, etc. Ironically, sometimes someone from another country discovers entrepreneurial talent in a country that does not have a developed ecosystem and that is not supporting its local entrepreneurs. There are some funds in Central America that can invest for example in Ecuador, but there are few in Ecuador promoting the industry.

What role do women play in the Latin American entrepreneurial world?

In the last eight years I have seen an awakening of female STEM entrepreneurship. I never imagined that the intra-venture that I co-founded with Monica Pina Alzugaray, who is now a fintech entrepreneur living in Germany, while we were both at the Inter-American Development Bank, WeXchange, would become the catalyst for many other local initiatives around this topic. Of 59 investment rounds in the first half of 2020, 24 have teams with women, which also indicates an advance in the industry.

When we started WeXchange there were very few funds in the region with women on their teams, even less with female members; the exception was NXTP at the time. Today we are seeing great interest from many fund managers to incorporate women into the leadership of the firm, or in the investment committee: DILA, ALLVP, Jaguar Ventures, 500Startups Mexico, Adobe, Angel Ventures, Inversor Colombia, Magma, Cometa, Aurus Chile, Nazca Ventures, Maya Ventures, EWA Capital, Más Equity, VOX Capital, SP Ventures, the list has grown exponentially!

The pandemic also showed the power of female entrepreneurship in sectors such as education (Arukay, Lab4u, Mujeres en carrera); health (UNIMA, Delee, Calling the Doctor, Eolo-Pharma, Woom Fertility, SouSmile); fintech (Nubank, Kushki, Conekta, Afluenta, Akredito, IMIX, Creci); marketplaces, HR tech and proptech (MiVideoCV, Alquilando.com; Bricksave, Canasta Rosa, Go Trendier, LOFT, Solides), all startups with teams made up of men and women.

And in the global entrepreneurial world?

I believe that LATAM is going to lead more in the coming years in this matter than Silicon Valley, for example… Latin America is positioned as the region that will lead female entrepreneurship in the world.

On what does it depend that an idea can become a successful and viable project?

The team of entrepreneurs has to be  capable of materializing  the idea into a startup and avoid falling l in love with the solution they have thought of, but rather be in love with the problem that must be solved. Additionally, entrepreneurs  have to have an understanding of the market and its competitors, and not accept investors who ask for a lot of equity  but only give money, but rather, go for investors who provide “smart capital”: helping them with strategies, opening doors, sharing best practices, in addition to investing money.

At what point does the pandemic affect the entire entrepreneurial process?

The most affected companies, aside from the tourism, hotel and travel sectors, were those that had not incorporated technology into their business model and those that were unable to pivot and digitize at the beginning of the pandemic. The startups that had closed investment rounds were not so affected because they had a 12-18 month runway. Others saw their revenues drop to zero in a month, and if they did not have cash in their cash, their life shortened by many months … The recovery was not even: it was essential to have agile entrepreneurs with vision. The great stoppage occurred in April and little by little, revenues have recovered and venture capital funds that had money began to reactivate, first investing and supporting good companies already in their portfolios.

Raising funds has had a great impact on startups and on funds that were beginning their fundraising process, or that are managers for the first time, since investors have to minimize risks.

Are these reversible changes or, will these modifications end up installing a new way  when starting a venture?

I think the fundamental thing is that companies that do not have technology in the core of their models will have fewer chances in the future, since technology has saved us not only on the business side but also on the personal level. Companies focused on “Nice to Have” sectors will also have fewer chances because COVID has made us focus on resilient sectors, the “Must Haves.” Sectors that provide access to essential basic services in a pandemic or after it,  will  become even more relevant. We also know that although COVID will at some point become less important (when we have the vaccine, etc.), other crises will come, and in general, this has been a call to go back to basics, with more moderation in spending at all levels. For example, many companies have decided not to return to physical offices, before COVID this was unthinkable…

What role do public companies play in this process?

Both public and private companies have to adapt to this new way of conducting business, and partner with startups to innovate their own business models.

And the private ones?

These times are very relevant especially for corporations and how they could benefit from working with startups, not only investing in them but adding value (connections, opening doors, etc.) while learning from startups how to be more innovative.

What advice can never be ignored when starting a venture?

Entrepreneurship is a path in which you can feel lonely, encountering many times great economic or market challenges… What is important is that the entrepreneur understands what it means to venture and that this becomes his/her daily motivation, “full-life” commitment. And that he/she looks for others with the same vision and commitment to achieve it, in spite of difficulties.

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